HRC:n viimeinen runkosarjaottelu miesten SM-sarjassa muodostui jännitysnäytelmäksi, jossa Big Guns nousi voittoon pitkältä takamatkalta. Kotijoukkue Kuopio taipui HRC:n toisen puoliajan nousun myötä lukemin 24-21.

Ottelun alkaessa oli tiedossa, että voitto riittäisi Kuopiolle sarjapaikan säilyttämiseen. Kotijoukkue tulikin kovalla asenteella peliin ja pakotti HRC:n tasaväkiseen keskikentän vääntöön. Pari peräkkäistä rikettä päästi Kuopiolle tryviivan tuntumaan, eivätkä isännät jättäneet tilaisuutta käyttämättä siirtyen 7-0-johtoon. HRC iski nopeasti takaisin näyttävällä vastahyökkäyksellä, joka päättyi kapteeni Dario Forneriksen tryhyn. Väläyksen jälkeen rikkeet pakottivat HRC:n jälleen puolustusasemiin omalle 22 metrin alueelle. Wertti Baskin keltaisen kortin myötä isännät pääsivät ylivoimalle ja jyräsivät läheltä 14-5-karkumatkalle. Muutamaa hetkeä myöhemmin luvassa oli lisää, kun varomaton syöttely pakkilinjassa johti Kuopion katkoon ja läpijuoksuun. Hetkessä tilanne oli revennyt 21-5:een. Vaikka sekavaa pelailua jatkui ensimmäisen 40-minuuttisen loppuun, säästyi HRC lisätakaiskuilta.

Toiselle puoliajalle vierasjoukkue tuli täysin uudella ilmeellä ja palloa vietiin tarmolla kohti vastapäädyn maalipuita. Jatkuva paine tuotti tulosta kymmenen minuutin pelin jälkeen, kun Wertti Bask murtautui keskeltä läpi. Lisäpistepotkun sihtasi haarukkaan Joonas Bask. Tryn jälkeen Kuopiokin pääsi yrittämään hyökkäämistä, mutta ennen tunnin täyttymistä HRC:n nopea vastaisku puri jälleen. Anton Nevalainen juoksi neljänkymmenen metrin soolon oikealta laidalta, jonka jälkitilanteesta  Luke Parsons painoi pallon maaliin kulmalipun tuntumassa. Try toi HRC:n lähituntumaan tilanteeseen 17-21. Hyvä peliote tuotti ratkaisun viitisen minuuttia myöjemmin, kun pelaaja-valmentaja Jake Pratley löysi aukon kuopiolaisten puolustuslinjasta. Joonas Baskin lisäpistepotku nosti HRC:n kahden pisteen johtoon, joka piti loppuun asti. Kuopion loppukiri jäi piippuun, sillä HRC pystyi pitämään pelin kaukana omalta maalialueelta ottelun loppuminuutit.

– Kuopio aloitti hyvin ja hyödynsi muutamat virheemme. Meillä kesti aikaa päästä mukaan peliin ja laittaa perusasiat kuntoon. Vaikka tappiolla oleminen tauon kohdalla ei kuulunut suunnitelmiin, antoi se meille hienon tilaisuuden haastaa itsemme joukkueena ja kuroa kiinni iso etumatka. Luulen, että tappiolla olemisen paine toi toiselle puoliajalle päättäväisemmän joukkueen, sillä tiesimme olevamme parempia kuin mitä avausjaksolla oli nähty. Joukkue pysyi yhtenäisenä, ja lopulta tulimme ohi kollektiivisen joukkuepelin ja -hengen siivittäminä, HRC:n pelaaja-valmentaja Jake Pratley kiitteli.

HRC:n osalta kymmenen ottelun runkosarja on ohi ja joukkue sarjataulukon kärjessä 39 pisteellä. Warriors on kaksi pistettä perässä ja Kalev Tallinn neljän pisteen päässä. Takaa-ajajat kohtaavat ensi lauantaina Tallinnassa, ja ainakin toinen joukkueista nousee HRC:n edelle. Kiharaisimmassa skenaariossa kaikki kolme joukkuetta päätyvät tasapisteisiin, jolloin HRC jää kolmanneksi ja menettää kotiedun välieriin.

Kuopiolle tappio oli karvas, ja savolaiset joutuvat jännittämään sarjapaikkansa puolesta ensi viikonloppuun, jolloin jumbosijalla oleva Old Town Shamrocks isännöi Jyväskylää.

Kuopio – HRC 21-24 (21-5)

Tryt: Dario Forneris, Wertti Bask, Luke Parsons ja Jake Pratley
Lisäpistepotkut: Joonas Bask (2)
Keltainen kortti: Wertti Bask

1 Ville Vikman
2 Emmanuel Courbin
3 Chris Denholm
4 Ilja Prohorov
5 Jesperi Virtanen
6 Paulo Pannuzzo
7 Antti Järvenpää
8 Wertti Bask
9 Dyllan Hey
10 Dario Forneris (C)
11 Anton Nevalainen
12 Riku Lempiö
13 Joonas Bask
14 Mika Takala
15 Luke J Parsons

Vaihdossa: Michael Blakley, Samuel Kuutti, Ville Siiskonen, David O’Connor, Jarno Warsa-Ritaranta, Jake Pratley ja Saxby Young

Teksti: Mika Huopainen
Alkuperäinen kuva: Aki Pentikäinen